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Vita aliena su Europa? Scoperta specie che vive di energia nucleare

In attesa che la NASA campioni l'acqua di Europa nella prossima missione spaziale, uno studio ipotizza la presenza sulla luna di Giove di una strana specie che si nutre unicamente di energia radioattiva. Tale batterio è stato scoperto in Sudafrica.

Si chiama Desulforudis audaxviator è sarebbe il degno protagonista di un romanzo di fantascienza. Il Desulforudis è un batterio scoperto nel 2008 in campioni di acque sotterranee della miniera d'oro di Mponeng in Sudafrica, dove ha vissuto per milioni di anni, ed è forse a lui che bisogna guardare quando si ipotizza l'esistenza di una vita aliena.
Uno studio pubblicato su Nature svela infatti che questo batterio non solo vive completamente solo nel suo ecosistema in un ambiente privo di luce solare, ossigeno o composti organici in acque sotterranee che raggiungono fino i 60 gradi Celsius ma che si nutre totalmente di energia nucleare.

I ricercatori del Brazilian Synchrotron Light Laboratory dell'Università di San Paolo spiegano infatti che il Desulforudis si è perfettamente evoluto per ricavare la sua energia dal decadimento radioattivo dell'uranio presente nelle rocce della miniera di Mponeng.
"L'uranio distrugge le molecole d'acqua per produrre radicali liberi. I radicali liberi attaccano le rocce circostanti, in particolare la pirite, producendo solfato. I batteri Desulforudis usano il solfato per sintetizzare l'adenosina trifosfato ovvero il nucleotide responsabile dell'accumulo di energia nelle cellule" chiarisce il coordinatore dello studio Douglas Galante.
"Non era mai stato osservato un ecosistema in grado di sopravvivere unicamente sulla base dell'energia nucleare" aggiunge.

Desulforudis viene ritenuto quindi un modello eccellente per studiare una possibile vita extraterrestre, in particolare quella che potrebbe esserci su Europa, la luna di Giove scoperta nel 1610 da Galileo Galilei.
Solo pochi giorni fa la NASA ha annunciato di stare progettando le fasi iniziali di una missione spaziale per far atterrare su Europa un lander con il compito di esplorare la superficie del satellite e soprattutto il suo sottosuolo. Gli astrofisici ipotizzano infatti l'esistenza di un oceano d'acqua allo stato liquido presente sotto la crosta ghiacciata di Europa, che potrebbe essere dimora per la vita extraterrestre.

Attraverso osservazioni effettuate con il Telescopio spaziale Hubble, la NASA ha infatti rilevato geyser di vapore acqueo sulla luna di Giove. Anche se il pianeta è molto lontano dal Sole, il possibile oceano sotterraneo di Europa potrebbe essere riscaldato internamente dalle forze mareali. Per via dell'orbita ellittica della nostra stella attorno a Giove, Europa difatti tende a deformarsi, il che crea attrito interno, generando calore a sua volta.

Acqua e calore sono però solo due dei tre ingredienti principali per rendere Europa abitabile da una forma di vita aliena, che deve nutrirsi di una qualche sostanza chimica. In attesa che il lander della NASA campioni l'acqua di Europa, i ricercatori brasiliani azzardano il fatto che Desulforudis potrebbe in effetti esser prolificato anche sul satellite di Giove. Galante ricorda che è molto probabile che su Europa esistano come sulla Terra e su Marte materiali radioattivi provenienti da sistema solare, arrivati magari attraverso l'impatto di meteoriti.

Lo studio ha previsto le quantità di uranio, torio e potassio che probabilmente sono presenti su Europa e dimostrato che questi materiali radioattivi potrebbero essere in quantità sufficiente per supportare la vita sulla base di ciò che conosciamo di Desulforudis audaxviator sempre che, sono costretti ad ammettere i ricercatori, ci sia abbastanza pirite per produrre il solfato necessario. In tal caso si prenderebbero quindi due piccioni (spaziali) con una fava (radioattiva): la scoperta di una vita aliena e di una miniera d'oro, ed entrambe sicuramente da sfruttare.

© riproduzione riservata | online: | update: 26/02/2018
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