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NASA, New Horizons: Plutone e Caronte tanto vicini quanto diversi

"Plutone e Caronte sono stati insieme per miliardi di anni, ruotando attorno alla stessa orbita, ma sono totalmente diversi": è questa la prima rilevante scoperta della sonda NASA New Horizons che sta inviando a Terra i primi dati del pianeta nano situato ai confini del nostro sistema solare.

La sonda New Horizons della NASA comincia a fornire i primi dati di Plutone e della sua luna più grande, Caronte. In reatà, a differenza della nostra Luna, Caronte non ruota attorno a Plutone. Sia Caronte che Plutone, infatti, ruotano attorno ad un comune centro di gravità. Ciò è dipeso dal fatto che Plutone è di poco più grande di Caronte, e quindi la sua forza di gravità non riesce ad attirare a sé la luna. Stando alle misurazioni di New Horizons, infatti, Caronte ha un diametro di circa 1.207 chilomentri mentre Plutone e di appena 2.370 chilomentri, ben 81 volte più piccolo della Terra. New Horizins ha calcolato anche la vicinanza tra Plutone e Caronte, scoprendo che il pianeta nano e la sua luna distano appena 19.633 chilomentri. Plutone ha altre quattro lune, Hydra, Nix, Kerberos e Styx, ma sono tutte molto piccole e ruotano attorno al centro di gravità combinato di Plutone e Caronte.
Gli scienziati ritengono che la stretta relazione tra Plutone e Caronte non sia un caso, ipotizzando che i due erano parte dello stesso corpo celeste quando si è formato il nostro sistema solare. Nonostante questo, i dati analizzati dalla sonda New Horizons rivelano sostanziali differenze tra Plutone e Caronte. Plutone, oltre ad essere rosso come Marte, ha un interno roccioso e un'atmosfera significativa, con la sonda NASA che ha rilevato azoto, metano e monossido di carbonio gelati. Caronte, invece, non ha atmosfera e contiene tanta roccia quanto ghiaccio quest'ultimo composto in prevalenza da acqua e ammoniaca. Alan Stern, ricercatore principale della missione New Horizons, in un comunicato quindi osserva: "Plutone e Caronte sono stati insieme per miliardi di anni, ruotando attorno alla stessa orbita, ma sono totalmente diversi".

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